Пучистая черепаха, или, как ее называют мальгаши, "сокотра", без сомнения, принадпежит к самому красивому виду крупных сухопутных черепах, вследствие чего явпяется неизменной изюминкой зоопарковских экспозиций. Панцирь взрослой сокотры замечатепьно расцвечен желтыми лучами радиально исходящими из центра каждого щитка. Отсюда и название. Молодые представляют собой черно-бепыо копии "негативы" своих родителей. Существуют достоверные сведения, что в XVIII-XIX веках, наряду со слоновыми, лучистых черепах варварски заготавливали в качестве живых консервов пираты и другие мореплаватели в западной части Индийского океана.

Внешний вид
Взрослые особи имеют длину панциря (карапакса) до 40 см и достигают веса до 14 кг. Длина панциря половозрелых особей должна быть не менее 30 см.
Новорожденные черепахи достигают 3,2 — 4 см в длину, имеют плоский и мягкий панцирь, расцвеченный пятнами, которые с возрастом преобразуются в лучи. Со временем их панцири отвердевают и принимают "пирамидальную” форму. У сокотр — высокий панцирь, мощные лапы и "тупая" форма головы. Кожа шеи, лап и головы — желтого цвета.

Распространение и особенности биологии
Область распространения (ареал) лучистой черепахи ограничена юго-западной частью Мадагаскара, где она населяет разнообразные биотопы: от поросших колючим кустарником пустынь до галерейных лесов с доминирующим тамариндовым деревом Tamarindus indica. В данном регионе годовая норма осадков низкая (не более 400 мм) и непредсказуемая, и температура воздуха, особенно в летние месяцы (ноябрь — февраль), чрезвычайно высока и достигает +50° С.
В этот период активность черепах резко снижается, и они могут впадать в летнюю спячку.
На протяжении всего своего ареала сокотра отсутствует в открытых саваннах и в лесах, не имеющих подножной растительности. Это объясняется недостатком кор- g мов и защиты от перегрева. Восточная граница ареала очерчена густыми низкорослыми дождевыми лесами в районе Tolanaro. Сокотра растительноядна. Трава составляет 90% рациона. Остальные 10% — фрукты и суккуленты, в т. ч. кактус Opuntia.
Черепахи достигают половой зрелости в возрасте 8—12 лет (самцы раньше, чем самки), позже, чем многие другие виды сухопутных черепах. Ритуал ухаживания проходит бурно и шумно.
Сначала самец интенсивно "кивает" головой и обнюхивает задние лапы и клоаку самки.
Затем он "седлает" свою избранницу, издавая шипение и гортанные звуки. Ритуалы ухаживания за самками предваряют "рыцарские" турниры между самцами, играющие свою роль в стимулировании половой активности последних. Среднее количество яиц в кладке — 3 — 5, максимальное — 12. Обычно самки откладывают до 5 кладок в год. Перед откладкой яиц самки, используя задние лапы, выкапывают ямку до 20 см в глубь, а после откладки — закапывают кладку.
Инкубационный период может варьироваться даже в пределах одной кладки от 145 до 250 и более дней. Нередко целые кладки бывают неоплодотворенными.

Численность
Лучистая черепаха находится под охраной малагасийского законодательства с 1960 года и внесена в Приложение I Конвенции о Международной торговле редкими видами дикой фауны и флоры с 1975 года. На Мадагаскаре сокотра официально охраняется в четырех заповедниках. В центральной части ареала, в районе плато Ма-hafaly и Karimbola черепаха считается фаду (табу) у народностей Antandroy и Mahafaly.

Здесь сокотра олицетворяет дух ушедших предков, является священной, а ее мясо запрещено употреблять в пищу. Табу справедливо считается эффективным способом защиты черепахи от истребления. Табу, однако, не существует для народностей Vezo и Antanosy, которые живут в пределах северо-западной и юго-восточной части ареала лучистой черепахи.

К сожалению, вследствие ряда причин, в т.ч. быстрых темпов роста населения, миграции, смешанных браков, тяжелой экономической ситуации, роль табу постоянно ослабевает.

Лучистая черепаха  Лучистая черепаха

Хозяйственная деятельность человека приводит к разрушению мест обитания сокотры в результате освоения земель для пастбищного и посевного земледелия, а также вырубки лесов с элементарной целью получения дров (другие виды топлива деревенскому населению просто недоступны). "Охранная грамота" также не спасает черепаху от интенсивного ее использования в пищу местным населением. Сокотр собирают как для "семейного" употребления (они обходятся дешевле любой домашней птицы), так и для открытой продажи на продовольственных рынках во многих городах страны. Лучистые черепахи также открыто подаются в ресторанах. К счастью, численность черепахи все еще остается довольно высокой. По данным Ричарда Левиса, занимавшегося изучением численности этого вида в
природе по заданию Всемирного фонда охраны природы (WWF) в 1995 году, популяция сокотры в основной части ареала, площадью 10000 кв. м, колеблется от 1,6 до 4 миллионов особей. И все же, в целях сохранения лучистой черепахи в природе, внимание природоохранных структур должно быть сосредоточено на трех основных "угрозах":
* разрушение естественных местообитаний;
* использование черепах в пищу местным населением;
* контрабанда для потребностей зооторговли.

Содержание в неволе

При наличии квалифицированного ухода и соответствующих условий содержания сокотры прекрасно чувствуют себя в неволе и охотно размножаются. Методика содержания и размножения, а также рацион существенно не отличаются от таковых для других крупных тропических видов. Взрослые самки без проблем могут содержаться вместе все время, за исключением брачного сезона.

Самцы, как и самки, кроме сезона размножения могут также содержаться вместе. Ряд разводчиков практикует кратковременное совместное содержание группы, состоящей из "альфа" и "бета" самцов, перед их “допуском" к самкам. В неволе, кроме травы, черепахам «предлагается» фруктовоовощная смесь и небольшое количество консервированного корма для приматов. В начале 80-х годов Американская ассоциация зоопарков и аквариумов (AAZPA) выступила инициатором создания программы разведения редких видов в неволе, известной как План спасения видов (SSP). Основной задачей плана стало достижение максимального прироста и генетического разнообразия искусственных популяций редких видов мировой фауны. Была заведена соответствующая племенная книга. На сегодняшний день в ней зарегистрировано более 400 особей, разведенных в неволе. 200 особей было получено только от группы, принадлежащей нью-йоркскому зоологическому обществу и содержащихся на острове Св. Катерины.

Без сомнения, искусственные популяции являются важным резервным "банком" любого вида. Однако их интродукция в природу имеет смысл только в том случае, если природные популяции больше не существуют и должна проводиться с величайшей осторожностью.

В 1985 году в программу разведения лучистой черепахи было включено 13 зоопарков и один приватный разводчик, а всего задействовано 179 черепах.