Самая древняя из известных черепах не обладала спинным панцирем. Обнаружившие её окаменелости в юго-западном Китае палеонтологи считают, что это не только один из самых древних представителей отряда, но и прямое доказательство морской теории происхождения всех черепах. Хотя не исключено, что от панциря вновь описанный вид отказался ради большей подвижности и маневренности.

Мощный панцирь и отличные плавательные навыки делают взрослых черепах практически неуязвимой добычей даже для самых страшных хищников морей и океанов. Поэтому биологи предпочитают отлавливать объекты для исследования на суше, или вовсе добывать окаменелости из горных пород. Правда, сделать выводы об особенностях кровообращения или дыхания последних, опираясь только на строение скелета, весьма непросто.

Зато можно в очередной раз назвать «самого старого» представителя этой группы и пролить свет на происхождение панциря.

Так и поступили Чунь Ли и его коллеги, обнаружившие в горных породах юго-западного Китая несколько полностью окаменевших скелетов, возраст которых составляет 220 миллионов лет. Так что ученым, во-первых, не пришлось, как это водится у палеонтологов, «достраивать» весь скелет на основании черепа и нескольких позвонков, а во-вторых, сделанные ими выводы действительно справедливы для целого вида, названного Odontochelys semistestacea.


Полный окаменевший скелет Odontochelys semistestacea//Nature, Institute of Vertebrate Palaeontology and Palaeanthropology

Вся уникальность уместилась в названии, дословно переводимом как «зубастые полупанцирные» — в отличие от всех известных до сегодняшнего дня сородичей, находки Ли и коллег обладают лишь полным грудным щитом, и хотя их череп имеет характерный клювовидный выступ, зубы у одонтошелиса еще остались.

Спор о происхождении панциря черепах – один из самых древних среди эволюционистов.

Даже когда с источником окостенения всё вроде бы стало ясно – ребра и нейральный гребень на спине, время и назначение панциреобразования оставалось загадкой. Например, самый древний до сегодняшнего дня «немец» Proganochelys quenstedti, живший 206 миллионов лет назад, давности обладал полноценными зубами и мощной раковиной, при наземном образе жизни помогавшей не только защититься от врагов, но и неплохо сэкономить на испарении воды.

Но отсутствие «наземной» переходной формы делает эту гипотезу весьма сомнительной, ведь даже легкая броня накладывает серьезные ограничения на передвижение, а то, что возникший панцирь изначально обеспечивал хорошую защиту, маловероятно.

Авторы публикации в Nature с помощью описанного ими «зубастого полупанцирного» решили доказать «морскую» гипотезу происхождения черепах.

Геологическое окружение окаменелостей Odontochelys semistestacea не оставило сомнений в среде обитания, а вот с доказательством его права на первородство ученым пришлось повозиться.

Во-первых, на его верхней челюсти присутствует весь комплект зубов, в отличие от всех претендентов на первенство, найденных до сегодняшнего дня. Во-вторых, слитное окостенение на спине затронуло только нейральный гребень, защищающий спинной мозг, ребра не срослись, да и «сшивки», соединяющие у современных черепах спинной панцирь и грудной щит, отсутствуют.

Тем не менее одно слабое место в этой логической цепочке все-таки нашлось – неизвестно, первично ли отсутствие спинного панциря.

Не исключено, что у Odontochelys semistestace были полностью панцирные предки, а он отказался от цельной защиты в пользу скорости и маневренности.

Пролить свет на этот вопрос могло бы изучение отсутствующей на окаменелостях мускулатуры, ведь черепахи, образно говоря, слившие свои ребра для образования панциря, тем самым лишились возможности использовать грудную клетку для дыхания, подвижность которой компенсируется другими, отсутствующими у остальных рептилий пучками мышц.

В любом случае Odontochelys semistestace остается самым древним, самым примитивным и наверняка одним из самых первых существ в черепашьем роду, за пару сотен миллионов лет приспособившемся к обитанию в пустынях, скалах, пресных и морских водоемах.

Источник: http://www.gazeta.ru/science/2008/11/27_a_2897061.shtml
27.11.08