Наблюдая за перевернутым в драке самцом, невольно приходишь к мысли: шансы принять побыстрее нормальное положение возраста ют у того, кто имеет более выпуклый панцирь. Случается, хотя и редко, что в пылу битвы самцы переворачивают самку. Она же, имея более плоский панцирь, вынуждена затрачивать много времени и усилий, чтобы принять нормальное положение. Одной очень старой самке с низким сводом понадобилось для этого 16 часов, самцу с панцирем, близким к шару, — полминуты.

Интересны способы переворачивания черепахи, очутившейся на спине. Почему-то многие люди убеждены, что в таком положении она обречена на гибель. Это справедливо только для крупных черепах. Наши же рептилии довольно быстро выходят из ненормального положения. С помощью головы, которой она опирается в землю, черепаха одной из задних лап старается зацепиться за неровности почвы. Сделав это, она как бы перекатывает свое тело, пользуясь уже и передней лапой, и постепенно оказывается на боку. После этого ей нетрудно принять нормальное положение. Если же задние лапы не достают до поверхности, то животное резкими рывками всех лап и головы разворачивает или немного перемещает тело и вновь пытается зацепиться за неровности. Рано или поздно ее попытки увенчиваются успехом. На гладкой ровной поверхности, например в квартире на полу, черепахе не за что зацепиться, и она перевернуться не сможет до тех пор, пока, используя рывки лапами и головой, не переместится к стене комнаты или к мебели. В брачный период самцы до конца остаются «рыцарями»: провожают «даму» в ее убежище и сами устраиваются тут же. А однажды один из самцов расположился на ночлег прямо на панцире полузакопавшейся самки. С наступлением рассвета, несмотря на холод, они первыми выходят из ночных убежищ и терпеливо ждут своих избранниц.

И снова начинается церемония ухаживания.

Обычно черепахи безмолвны или же неожиданно потревоженные — шипят, подобно степной гадюке и обыкновенному ужу. И только в брачный период можно слышать громкие ритмичные звуки самцов, которые они издают при спаривании. Роль их неясна, возможно, они служат предупреждающим сигналом для соперников.

В апреле, в это самое беспокойное время в жизни черепах, самцы, находясь все время в движении, питаются урывками. Но на исходе месяца активность брачного периода уже снижается, близится к концу, и самцы постепенно расстаются с удалью, возвращаясь к размеренной, «меланхолической» жизни, свойственной этим рептилиям. Встретив их в мае, уже трудно представить себе, что еще совсем недавно здесь гремели бои и кипели страсти. Самцы теперь больше времени проводят в укрытиях, получают, наконец, возможность спокойно пастись. Много питаются и быстро набирают вес.

Из всех казахстанских рептилий только среднеазиатская черепаха — в основном растительноядное животное. В ее рацион входят более тридцати видов пустынных растений (в основном разнообразные эфемеры), листья, стебли, цветы, плоды которых черепаха скусывает, все время передвигаясь. Как и грызуны, черепахи в условиях сухого климата сильно зависят от состояния растительности. Зависимость их тем более велика, что черепахи не могут перекочевать, как другие животные, в места с более благоприятными условиями. Поедают они весной в незначительном количестве и животный корм, в основном жуков. Нередко грызут старые панцири или же кости мелких позвоночных. Очень неравнодушны черепахи к растению с белым млечным соком — молокану татарскому, за которым они около села Чингильды ползали на сухое галечниковое русло за 70—100 м. Молокан — одно из немногих здесь растений, которое черепахи объедали до основания. От обильно выделяющегося сока у животных образовывались на панцире, передних лапах и особенно на челюстях причудливые наросты, которые можно на первый взгляд принять за уродства.

Образ жизни среднеазиатской черепахи строго дневной. Ее активность сильно зависит от температуры воздуха.

Весной на ночь животные зарываются в землю, обычно на глубину, равную высоте их панциря. Часто используют для этого выходы своих зимовочных убежищ, различные мелкие углубления или роют на ровном месте, там, где их застает вечер, ямку глубиной не более 10— 15 см.

Утром, по мере потепления, черепахи разворачиваются в своих неглубоких лунках, выползают навстречу солнечным лучам и греются, выпустив из-под панциря лапы, голову, хвост. Приняв солнечные ванны, начинают неторопливо пастись. С наступлением жары активность животных снижается. Они чувствительны к перегреву и при температуре воздуха выше 25°С ищут укрытия. Убежищем могут служить кусты «перекати-поля», заросли чертополоха, листья туркестанского ревеня. Забираются черепахи и под палатки, ящики, машину и даже пытаются спрятаться в тень стоящего человека.

Примерно через двадцать дней после спаривания самки откладывают яйца. Вторая кладка проходит в конце мая, а третья? Бывает ли она в условиях Казахстана? Это не выяснено. Возможно, бывает в годы с более длительной вегетацией растительности. В Туркмении, например, животные успевают сделать три и даже четыре кладки. Установлено, что среднеазиатская черепаха спаривается один раз в сезон, а не перед каждой кладкой, как предполагалось ранее. По сведениям зарубежных авторов, некоторые виды этих рептилий могут откладывать оплодотворенные яйца на протяжении четырех лет с момента спаривания. Эти вопросы и для среднеазиатской черепахи тоже заслуживают выяснения. Она откладывает яйца на открытых участках или под кустами в песок, лес, серозем. Ямка в грунте, которую самка поочередно роет задними лапами (именно задними!), имеет форму кувшина глубиной 7—10 см. В такую ямку самка сносит яйца примерно за десять минут. Тут же зарывает ее задними лапами, и вскоре ничто не указывает на место яйцекладки. Обнаружить ее можно только случайно. Окончив хлопоты по размножению, черепахи в основном уже в июне залегают в спячку.

Таким образом, проследив развитие черепахи с яйца до яйцекладки, мы опять вернулись к началу.

Восемь—девять долгих месяцев черепаха проводит в глубине земли (до полутора метров). За это время проходят осенние дожди, земля покрывается снегом, и чем его больше, тем благополучнее зимуют -черепахи. В самые трескучие морозы снежное одеяло надежно защищает ее от стужи. Но это не везде. В пустыне Бетпак-Дала твердые породы, залегающие на небольшой глубине, не позволяют животным закапываться на нужную глубину. Поэтому после бесснежных суровых зим, когда глубина промерзания почвы может достигать 70— 80 см, здесь бывает пусто на зеленом весеннем ковре: черепахи, змеи, ящерицы и грызуны во многих местах вымерзают. И только птицы да крупные млекопитающие оживляют пустыню.

Излюбленные места зимовочных убежищ черепах — овраги, обрывистые берега рек, участки с неровностями. Причем из года в год перед залеганием в спячку они концентрируются в одних и тех же местах, откуда весной расселяются более широко. Однако в целом для среднеазиатской черепахи характерна привязанность к местам обитания, кочевки животных недалеки по протяженности и совершаются с небольшой скоростью.

В отличие от многих рептилий, которые, уходя на зимовку, в основном используют чужие норы, черепаха чаще роет убежище сама. В песках она еще пользуется норами желтого суслика и большой песчанки, только расширяя их, а в твердой глинистой или суглинистой почве вырывает нору сама. По существу, это не нора, а лишь небольшой выброс грунта, точнее, кучка грунта, равная по объему телу черепахи. Погрузившись в землю, животное «плывет» в ней, будто в воде. Ее мощные передние лапы, которыми она поочередно разгребает грунт, снабжены прямыми, конусообразными, широко расставленными когтями. Наружная поверхность передних лап усеяна прочными роговидными зубцами. Именно они обращены наружу у спрятавшейся внутрь панциря рептилии. Разрыхляя землю впереди себя, черепаха отгребает ее в стороны и назад, а там утрамбовывает задними лапами. Так она и «плывет», продвигаясь вперед. И сколько бы мы ни пытались найти черепаший след, где она «проплыла», мы его не найдем. Перелопаченный грунт, на наш взгляд, ничем не отличается от нетронутого: он такой же плотный.

Немало загадок задает еще нам черепаха. Не прослежено, под каким углом зарывается она в землю и под каким выходит, как ориентируется в кромешной темноте толщи земли, на постоянной ли глубине проводит черепаха спячку и что ей служит сигналом к выходу на поверхность? И многие другие вопросы, связанные с образом жизни этой рептилии, нуждаются в детальном исследовании.

Среднеазиатская черепаха — неотъемлемая часть животного мира пустыни. Она служит важным подспорьем в питании различных диких зверей и птиц. В былые годы ею в основном кормили животных на зверофермах. Люди старшего поколения, живущие в Казахстане и Средней Азии, помнят, что в трудные годы войны черепаху заготавливали для столовых. Сейчас она становится все более популярным объектом домашнего содержания. Отправляют ее и за границу. Например, в 1967 году по заказу зарубежных фирм Казахстан экспортировал 43 тысячи черепах, а с 1975 по 1986 год заготовлено около миллиона этих животных.

Чтобы правильно использовать имеющиеся ресурсы черепахи, которые стали заметно сокращаться, важно знать не только общую численность этих животных и ее изменчивость по годам, но и детали биологии. За 200 миллионов лет своего существования черепаха хорошо приспособилась к превратностям внешнего мира и до настоящего времени остались процветающим видом. Прочный панцирь, о достоинствах которого мы уже рассказывали, обеспечивает ей защиту от многих врагов. От многих, но — увы! — не от человека.

Представьте весенний погожий день. По равнине идет шеренга людей — заготовителей с мешками. Они периодически наклоняются и... не добывают, не отлавливают, а собирают черепах. Набрав мешки, относят в рядом идущую машину — и снова за работу, доступную даже детям. По легкости этот промысел можно сравнить разве с собиранием яиц у колониально гнездящихся птиц. Но до гнездовий пернатых, расположенных обычно в труднодоступных местах, еще надо добраться. А здесь несколько часов хорошей дороги — и «дары природы» в твоих руках. Какой вид из рептилий, птиц и млекопитающих по легкости добывания можно сравнить с черепахой? В процессе общения с вооруженным человеком многие животные приобрели печальный опыт и стараются избегать его. Они «поумнели», как говорят охотники. Да возможностей у тех же сайгаков, кабанов или водоплавающих птиц гораздо больше, чем у малоподвижной черепахи. Она же перед человеком совершенно беззащитна. Никакие свойства, приобретенные за миллионы лет эволюции, черепаха не может противопоставить даже невооруженному человеку.

Начиная с 1976 года герпетологи Казахстана приступили к изучению биологии среднеазиатской черепахи. Ежегодно стали проводиться учеты численности черепах на территориях южных областей республики. На широких равнинных просторах успешным оказался маршрутный учет черепах с кузова медленно движущегося автомобиля. Ширина обзора зависела от характера рельефа, особенностей растительности. Там, где равнинные участки сменялись саксаульниками, песками, пересеченной местностью, площадями с густым травостоем, прокладывались пешие маршруты. Комбинирование пеших учетов с автомобильным позволило нам выборочно охватить значительные территории. Кроме того, мы проводили на контрольных участках массовое мечение черепах для того, чтобы можно было судить об их перемещениях, активности, росте и т.д.

Результаты работ показали, что одновременно с сокращением площадей, пригодных для обитания черепах, происходит снижение их численности. Учеты, проведенные в Алма-Атинской и Талды-Курганской областях, выявили очень немного мест, где бы плотность населения черепах была высокой. Например, весной 1978 года на правобережье среднего течения реки. Или на двух участках площадью по одному гектару мы насчитали соответственно 52—58 особей. Цифры отражают былое изобилие черепах в этих местах, где в 50-е годы повсюду насчитывалось до 40 животных на гектаре. Сейчас в Илий-ской долине — массив Кербулак, окрестности Чингильды — приходится в среднем И—13 черепах на гектар. В других местах нам встречалось совсем мало этих животных: 5—6 на гектар.

Нанести непоправимый урон популяции черепах нетрудно. Для этого вовсе не обязательно отлавливать поголовно всех животных. Достаточно подорвать их численность. Простые подсчеты показывают, что бригада ловцов в пять человек при норме отлова на человека 1000 животных при средней плотности 10 экземпляров на гектар опустошает территорию в 500 гектаров.

Учитывая биологические особенности черепахи, герпетологи дали заготовителям конкретные рекомендации. Они настаивают прежде всего на соблюдении сроков отлова, то есть на том, чтобы начинать промысел со второй декады мая, когда завершается массовое спаривание, самки успевают сделать одну кладку яиц, животные прибавляют в весе. Нельзя допускать массовый сбор черепах на одних и тех же территориях несколько лет подряд. Предлагают отлавливать только взрослых, половозрелых животных, и в том соотношении, какое существует в природе, а именно: равное количество самок и самцов или последних на одну треть больше.

В Казахстане многое делается для сохранения ресурсов диких животных. Например, запрещена охота на водоплавающую дичь в весеннее время. На определенный период отменена охота на виды, численность которых упала в связи с неблагоприятными условиями зимовки. Не разрешается добывать рыбу во время нереста и т.д. Почему же эти разумные требования не распространяются на среднеазиатскую черепаху? Ведь если вовремя не принять мер по ее сохранению, то в недалеком будущем она превратится в редкий и исчезающий вид.

Надо помнить, что среднеазиатская черепаха — единственное среди пресмыкающихся крупное массовое животное наших пустынь, которое имеет хозяйственное значение. Восстановление былой численности ее и правильная эксплуатация не только позволят нам полнее использовать растительные ресурсы пустыни, но также улучшат функционирование пустынных биоценозов в целом и будут способствовать их биологической продуктивности.