В древние времена, когда Землю населяли гигантские динозавры, часть черепах оказалась на островах недалеко от экватора. Хищников на островах не было, так что черепахи могли жить долго и выросли до размеров 1 метр в длину и более. Островной гигантизм – классический пример в эволюционной биологии. Когда отсутствие хищников позволяет определенным организмам достичь очень больших размеров.

На островах в Индийском океане около Африки и в Тихом океане около Южной Америки когда-то жило множество разных видов сухопутных гигантов. «Благодаря» человеку до наших дней дожили только 2 рода гигантских черепах – около 11 видов галапагосских черепах и один вид сейшельских черепах (Aldabrachelys gigantea).

Как попали черепахи на острова

Существует несколько теорий о том, как сухопутные черепахи могли попасть на острова. Одна из них, что черепахи доплыли туда сами, когда были меньше размерами и легче. Плавать черепахи умеют, но, по-видимому, морская вода губит тех, кто к ней не приспособился.

Вторая - что некоторые острова когда-то очень давно были связаны с материками перешейками или составляли с ними одно целое, но далеко не все. Возможно, очень-очень давно черепах завезли на острова люди. Но как было на самом деле не знает никто.

 

Куда пропали гиганты?

«Мы шли по их спинам — их были тысячи и тысячи. Они ползали всюду: на холмах и в долинах, в густой траве и среди голых камней. По двадцати пудов — не самые крупные из них», — так рассказывали мореплаватели и пираты о гигантских черепахах.

Когда люди начали активно осваивать мореходство в 16 веке, они натолкнулись на острова с черепахами, и быстро прониклись идеей использовать гигантов в пищу. Черепахи могли до 3 месяцев жить без еды и воды, они были медлительны и неагрессивны, и их было много. Часто капитаны предпочитали сделать большой крюк, но зайти по пути на острова, где, по слухам, водились черепахи. Мореплавателям тех лет они были нужнее, чем пресная вода.

Неудивительно, что минуло целых 300 лет с момента обнаружения первой гигантской черепахи, прежде чем она удостоилась собственного научного имени, — все экземпляры съедались раньше, чем попадали в руки ученых. Считается, что с момента открытия островов моряки всех наций и народностей съели около 10 млн. гигантских черепах. Удивительно, как эти животные вообще дожили до наших дней. Свою лепту в исчезновение этих удивительных рептилий внесли завезенные на острова свиньи, козы, собаки и кошки, а также сошедшие на берег корабельные крысы, активно истреблявшие черепашьи яйца и молодняк.

Охрана черепах

В 1875 году власти Маврикия, вдохновленные Альбертом Гантером из Британского музея, провозгласили сейшельскую черепаху Aldabrachelys gigantes первым животным в мире, взятым под государственную охрану. Атолл Альдабра в 1982 году был причислен к наследию Юнеско, чтобы защитить около 100 000 живущих там гигантских черепах.

В 1975 году на Альдабре были созданы природный резерват и станция по изучению черепах. Как и на Галапагосах, был введен строгий запрет на вывоз черепах с островов и удалены с островов их главные пищевые конкуренты - козы. С Альдабры небольшие группы гигантских черепах реинтродуцировали на острова Реюньон, Маврикий, Нуси-Бе и другие. В неволе черепахи-исполины благополучно содержатся в ряде зоопарков мира, в том числе в Цюрихе и Сиднее, Чикаго и Москве, Гонолулу и Берлине.

Черепахи на Сейшелах

Когда-то на Сейшелах (о.Маэ, о.Праслин и другие) был свой вид гигантских черепах, но его истребили моряки и первые поселенцы. Пришлось одумавшимся сейшельцам завозить черепах с атолла. Сначала альдабрские черепахи служили источником пищи, потом питомцами, а затем охраняемыми животными. Черепахи живут на островах до сих пор. На крупных островах о.Маэ и о.Праслин они находятся в загонах при многих крупных гостиницах, а также в местном ботаническом саду. А вот на некоторых мелких островах были организованы целые питомники, например, остров Курьез, размер которого не более 3 км2. Черепахи на Курьез были завезены в 1978-1982 годах, и сейчас на острове самая крупная популяция сейшельских черепах (около 300 особей). Черепахи спокойно ходят среди людей, позволяют себя гладить и фотографироваться с ними. Черепашата живут в отдельных вольерах за сеткой, чтобы туристы не утащили черепашку на память с собой.

Исполинские черепахи вырастают примерно до 120 см и весят около 150-250 кг. Живут они до 250 лет. Черепахи питаются листьями, травой и опавшими фруктами. У них есть удивительная способность пить воду носом, которая была им важна на каменистой Альдабре, где свежую воду можно было достать только в маленьких лужах. Альдабрские черепахи иногда живут поодиночке, иногда группами, предпочитая открытые местности. Будучи активными в середине утра и ранним вечером, они занимаются поисками пищи. День они проводят в тени растений, в пещерах или в водоемах.

Черепахи любят воду, могут проплыть небольшие дистанции и хорошо держатся на воде. Как и другие черепахи сейшельские плохо слышат, но хорошо видят.

На гербах Сейшельских и Галапагосских островов изображены гигантские черепахи. И сейчас на этих островах ведется программа по охране и разведению сухопутных гигантов. Но не обязательно ехать на далекие южные острова, чтобы увидеть огромных черепах – они есть в нашем Московском Зоопарке. Зимой черепахи находятся в павильоне «Птицы и бабочки тропиков», а летом они живут в уличных вольерах около здания Террариума.


Автор Петрук Милана для журнала "Зооафиша"

Скачать эту статью и другие из Зооафиши